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美初创公司深挖“数据金矿”

http://www.cyol.com 2017-09-25 16:14 中青报订阅 收藏本页

来源:中青在线 青年参考

  杰夫·查普曼(中)指挥下属就飓风救援行动展开数据分析

  美国一家初创公司的快速崛起之路,凸显了网络数据收集和分析服务的商机。私营企业与政府部门的密切往来,则加剧了对在线监控技术扩散的担忧。

  距华盛顿特区咫尺之遥的弗吉尼亚州阿什伯恩市,聚集着数以百计的政府承包商。以“杜勒斯科技走廊”创新园区为根据地,名为Babel Street的初创企业快速崛起,展示了数据收集和分析服务的可观潜力,也加剧了外界对在线监控技术加速扩散的担忧。

  一间狭小的办公室内,滚动播放热点新闻、数据和图表的显示器铺满墙壁。在此采访的美国《华盛顿邮报》记者注意到,Babel Street的网络爬虫锁定了超过40个信息源,其中大部分是社交网站,也有部分“暗网”论坛,上边潜伏着各种可能涉及不法行为的线索。

  通过购买Babel Street的服务,执法部门可以在特定时间段内密切关注与某一地区、某一事件相关的网上信息,结合关键词筛选,识别出潜在的公共安全威胁。

  Babel Street的多位核心团队成员有在情报机构和军方任职的经历。在该公司帮助下,美国国土安全部和联邦调查局得以有效地监控危险分子,无论后者使用的是200多种语言中的哪一种,还是表情符号。

  这家雇佣了超过100名员工的公司宣称已实现盈利,这对一家创办仅3年的科技企业来说算是相当亮眼的业绩。今年年中,Babel Street拿到了225万美元的融资。知情人士透露,欧洲软件巨头SAP的美国分部是其最大的机构投资者。

  既往经验表明,从在线数据中“淘金”的企业,需要在利益、法律和道德三者的夹缝中行走。美国公民自由联盟(ACLU)等非政府组织批评说,该行业的快速增长,表明网络监控不再是政府机构的特权,而是正以令人担忧的速度向私营部门扩散。

  ACLU的法律顾问马特·卡格尔表示:“类似的数据产品……会让每个人的私生活暴露在光天化日之下。”

  去年,在ACLU的强烈要求下,总部位于芝加哥的社交媒体聚合网站Geofeedia承认,曾帮助警方跟踪密苏里州弗格森的反种族主义示威活动。推特网、脸谱网和Instagram等重要社交媒体旋即终止了与Geofeedia的数据共享,令后者遭受重创,解雇了一半员工。

  Babel Street解释说,它严格遵守有关隐私权的法律,只关注公开信息源,限制获取信息的范围。不过,该公司高管承认,他们与脸谱网等有“非同寻常的关系”。

  作为Babel Street的创始人之一,美国海军退役情报官杰夫·查普曼强调:“如果某些大客户拥有逮捕公民的权力,他们能从我们这里获得的数据就比其他客户更少。”

  话虽如此,Babel Street的第一桶金确实来自政府部门。五角大楼是它的第一个客户。美国联邦调查局的招标文件显示,它借助该公司的技术监控恐袭嫌犯的聊天记录。此外,美国国土安全部与Babel Street的合作仍在继续,前者通过“融合中心”将值得关注的数据分发给全国各地的分支机构,向它们实时展示紧急事件的电子足迹。

  无须讳言,公司高管在政府部门积累的人脉给Babel Street带来了源源不断的业务。公司董事会成员之一亚瑟·马内曾是五角大楼首席信息官,还在联邦调查局的科学技术咨询委员会当过主席。马里兰州的网络安全公司Keyw的董事会里也有他的席位。

  为分散风险,Babel Street在持续拓展客户范围。来自私营企业的订单目前占到半数。杰夫·查普曼说,公司的长期用户有4位数,其中一些每年支付超过两万美元的订阅费。

  随着互联网服务的发展,Babel Street这类企业的生意日趋细化。摆在技术团队面前的一大挑战是对表情符号的解析。查普曼说:“那些想偷偷摸摸做坏事的家伙学会了用新的方式交流。我们发现,越来越多的表情符号被可疑分子使用,以逃避文本分析。”

  在2017年飓风季,Babel Street推出了一系列灾难救援主题的服务。“哈维”飓风在得克萨斯州肆虐时,该公司派出网络爬虫,寻找被困在休斯敦受灾街区中的人们;飓风“艾尔玛”袭击佛罗里达州期间,它设法追踪试图从灾难中获利的网络诈骗团伙。

  查普曼认为,对公开数据的收集和整合,有朝一日将和紧急报警电话同等重要。“地球上有数十亿部智能手机,”他说,“仅仅是倾听它们的声音,就是一项非常了不起的工作。”

【责任编辑:朱宏利】
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